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5 April 2022 Evidence of a population of leaf-eared mice Phyllotis vaccarum above 6,000 m in the Andes and a survey of high-elevation mammals
Scott J. Steppan, Thomas Bowen, Max R. Bangs, Matthew Farson, Jay F. Storz, Marcial Quiroga-Carmona, Guillermo D'Elía, Lara Vimercati, Cristina Dorador Ortiz, Graham Zimmerman, Steve K. Schmidt
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Abstract

Biologists have long pondered the extreme limits of life on Earth, including the maximum elevation at which species can live and reproduce. Here we review evidence of a self-sustaining population of mice at an elevation that exceeds that of all previously reported for mammals. Five expeditions over 10 years to Volcán Llullaillaco on the Argentina/Chile border observed and collected mice at elevations ranging from 5,070 m at the mountain's base to the summit at 6,739 m (22,110 feet). Previously unreported evidence includes observations and photographs of live animals and mummified remains, environmental DNA, and a soil microbial community reflecting animal activity that are evaluated in combination with previously reported video recordings and capture of live mice. All of the evidence identifies the mouse as the leaf-eared mouse Phyllotis vaccarum, and it robustly places the population within a haplotype group containing individuals from the Chilean Atacama Desert and nearby regions of Argentina. A critical review of the literature affirms that this population is not only an elevational record for mammals but for all terrestrial vertebrates to date, and we further find that many extreme elevations previously reported for mammals are based on scant or dubious evidence.

Durante mucho tiempo los biólogos han reflexionado sobre los límites extremos de altura a la que las especies pueden vivir y reproducirse. Aquí presentamos nueva evidencia sobre la existencia de una población de ratones establecida a una elevación que supera todos los reports previos para mamíferos. Durante 10 años fueron realizadas 5 expediciones al Volcán Llullaillaco, ubicado en la frontera entre Argentina y Chile; observando y colectando ratones en elevaciones que van desde los 5,070 m hasta la cima de 6,739 m (22,110 feet). La nueva evidencia incluye fotografías de restos momificados, ADN ambiental y la actividad microbiana del suelo que confirman la presencia del animal, la cual fue analizada junto a videos reportados anteriormente y la captura de ejemplares vivos. Toda esta información indica que dicha población corresponde al ratón orejudo amarillento Phyllotis vaccarum y lo posicionan dentro de un grupo de haplotipos compuesto por individuos del Desierto de Atacama y regiones cercanas en Argentina. La revisión crítica de la literatura demostró que esta población no solo es un récord de elevación para los mamíferos, sino para todos los vertebrados terrestres; igualmente, que los reportes de elevaciones extremas reportados para mamíferos se derivan de evidencias escasas y dudosas.

Scott J. Steppan, Thomas Bowen, Max R. Bangs, Matthew Farson, Jay F. Storz, Marcial Quiroga-Carmona, Guillermo D'Elía, Lara Vimercati, Cristina Dorador Ortiz, Graham Zimmerman, and Steve K. Schmidt "Evidence of a population of leaf-eared mice Phyllotis vaccarum above 6,000 m in the Andes and a survey of high-elevation mammals," Journal of Mammalogy 103(4), 776-785, (5 April 2022). https://doi.org/10.1093/jmammal/gyac028
Received: 30 June 2021; Accepted: 8 February 2022; Published: 5 April 2022
JOURNAL ARTICLE
10 PAGES


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