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1 June 2013 Population Trends and Reproduction of Bald Eagles at Besnard Lake, Saskatchewan, Canada 1968–2012
François Mougeot
Author Affiliations +
Abstract

The study of population regulation is crucial for understanding population dynamics and for conservation. We report on trends in population size and reproduction of Bald Eagles (Haliaeetus leucocephalus) at Besnard Lake, Saskatchewan, Canada, during 1968–2012. We investigated the relative importance of density-dependent (population size) and density-independent (climate) factors in explaining variation in population growth rate and productivity. The number of occupied Bald Eagle territories increased until ca. 1988, but remained stable afterwards, fluctuating around ca. 26 pairs. The number of successful pairs increased until only ca. 1977 and remained relatively stable or slightly declined afterwards (ca. 16 successful breeding pairs per year). We found a strong negative density-dependence in all reproduction parameters (mean productivity, nesting success, mean brood size at fledging). Annual production initially increased in the 1970s, but decreased afterwards, while nesting success decreased throughout the whole study period. We also found a strong density-dependence in population growth rate, indicating that the stabilized population was regulated. It probably reached its carrying capacity in the late 1970s, although population size continued to increase until the late 1980s. Mean brood size at fledging was negatively related to the number of failed nesting pairs. Density alone explained most of the variation in breeding performance, although milder springs were weakly associated with a higher nesting success. Finally, we found evidence for regular fluctuations in mean productivity, and particularly in nesting success, with a 5-yr period. We discuss possible mechanisms behind the observed patterns of density-dependent reproduction and implications for our knowledge of how this eagle population is regulated.

El estudio de la regulación poblacional es crucial para entender la dinámica poblacional y para la conservación. Informamos sobre las tendencias del tamaño poblacional y la reproducción de Haliaeetus leucocephalus en el Lago Besnard, Saskatchewan, Canadá, durante el periodo 1968–2012. Investigamos la importancia relativa de los factores dependientes de la densidad (tamaño poblacional) e independientes de la densidad (clima) para explicar la variación de la tasa de crecimiento poblacional y la productividad. El número de territorios ocupados por H. leucocephalus aumentó hasta ca. 1988, pero se mantuvo estable después, fluctuando alrededor de ca. 26 parejas. El número de parejas exitosas aumentó sólo hasta ca. 1977 y permaneció relativamente estable o declinó ligeramente después (ca. 16 parejas reproductivas exitosas por año). Encontramos una fuerte dependencia de la densidad negativa en todos los parámetros reproductivos (productividad media, éxito de nidificación, tamaño medio de la nidada en el periodo de volantón). La producción anual aumentó inicialmente en la década de 1970, pero decreció luego, mientras que el éxito de nidificación disminuyó a lo largo de todo el periodo de estudio. También encontramos una fuerte dependencia de la densidad en la tasa de crecimiento poblacional, lo que indica que la población estable estuvo regulada. Esta población probablemente alcanzó su capacidad de carga a fines de la década de 1970, aunque el tamaño poblacional continuó aumentando hasta fines de la década de 1980. El tamaño medio de la nidada en el periodo de volantones estuvo negativamente relacionado con el número de fracasos de parejas reproductivas. La densidad sola explicó la mayor parte de la variación del desempeño reproductivo, aunque las primaveras más suaves estuvieron débilmente asociadas con un éxito de nidificación mayor. Finalmente, encontramos evidencia de fluctuaciones regulares en la productividad media, en particular en el éxito de nidificación, en un periodo de

A fundamental issue in population ecology lies in understanding the processes that limit or regulate animal populations (Newton 1979, 1998). Our understanding of these processes has been illuminated by several long-term studies on raptors, particularly on those populations that recovered after strong human-induced declines associated with persecution or DDT poisoning (e